Savoir relativiser

Article original

https://www.theatlantic.com/health/archive/2020/02/covid-vaccine/607000/

En mai 1997, un garçon de 3 ans a développé ce qui semblait au départ être le rhume. Lorsque ses symptômes – maux de gorge, fièvre et toux – ont persisté pendant six jours, il a été transporté à l’hôpital Queen Elizabeth de Hong Kong. Là, sa toux s’est aggravée et il a commencé à haleter. Malgré des soins intensifs, le garçon est décédé.

Intrigué par sa détérioration rapide, les médecins ont envoyé un échantillon des expectorations du garçon au ministère chinois de la Santé. Mais le protocole de test standard n’a pas pu identifier complètement le virus à l’origine de la maladie. Le virologiste en chef a décidé d’expédier une partie de l’échantillon à des collègues d’autres pays. Dans les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis à Atlanta, les expectorations du garçon se sont assises pendant un mois, attendant son tour dans un lent processus d’analyse de correspondance des anticorps. Les résultats ont finalement confirmé qu’il s’agissait d’une variante de la grippe, le virus qui a tué plus de personnes que jamais auparavant. Mais ce type n’avait jamais été vu auparavant chez l’homme. Il s’agissait du H5N1, ou «grippe aviaire», découvert deux décennies auparavant, mais connu uniquement pour infecter les oiseaux.

D’ici là, c’était août. Les scientifiques ont envoyé des signaux de détresse dans le monde entier. Le gouvernement chinois a rapidement tué 1,5 million de poulets (suite aux protestations des éleveurs de poulets). D’autres cas ont été étroitement surveillés et isolés. À la fin de l’année, 18 cas humains étaient connus. Six personnes sont mortes.

Cela a été considéré comme une réponse mondiale réussie, et le virus n’a pas été revu depuis des années. En partie, le confinement était possible parce que la maladie était si grave: ceux qui l’ont contractée sont devenus manifestement, extrêmement malades. Le H5N1 a un taux de mortalité d’environ 60% – si vous l’obtenez, vous risquez de mourir. Pourtant, depuis 2003, le virus n’a tué que 455 personnes. Les virus de la grippe, beaucoup plus «doux», en revanche, tuent en moyenne moins de 0,1% des personnes qu’ils infectent, mais sont responsables de centaines de milliers de décès chaque année.

Une maladie grave causée par des virus tels que le H5N1 signifie également que les personnes infectées peuvent être identifiées et isolées, ou qu’elles sont mortes rapidement. Ils ne se promènent pas un peu sous le temps, semant le virus. Le nouveau coronavirus (connu techniquement sous le nom de SRAS-CoV-2) qui s’est propagé dans le monde entier peut provoquer une maladie respiratoire qui peut être grave. La maladie (connue sous le nom de COVID-19) semble avoir un taux de mortalité inférieur à 2% – exponentiellement inférieur à la plupart des épidémies qui font l’actualité mondiale. Le virus a sonné l’alarme non pas malgré ce faible taux de mortalité, mais à cause de cela.

Les coronavirus sont similaires aux virus de la grippe en ce qu’ils contiennent tous les deux des brins uniques d’ARN. * Quatre coronavirus infectent généralement les humains, provoquant des rhumes. On pense que ceux-ci ont évolué chez l’homme pour maximiser leur propre propagation, ce qui signifie écoeurer, mais pas tuer, les gens. En revanche, les deux nouvelles flambées de coronavirus antérieures – SRAS (syndrome respiratoire aigu sévère) et MERS (syndrome respiratoire du Moyen-Orient, du nom du premier foyer) – ont été détectées sur des animaux, tout comme le H5N1. Ces maladies ont été très fatales aux humains. S’il y avait des cas bénins ou asymptomatiques, ils étaient extrêmement peu nombreux. S’il y en avait plus, la maladie se serait largement répandue. En fin de compte, le SRAS et le MERS ont tué chacun moins de 1 000 personnes.

COVID-19 aurait déjà tué plus du double de ce nombre. Avec son puissant mélange de caractéristiques, ce virus est différent de la plupart qui captent l’attention du public: il est mortel, mais pas trop mortel. Cela rend les gens malades, mais pas de manière prévisible et identifiable de manière unique. La semaine dernière, 14 Américains ont été testés positifs sur un bateau de croisière au Japon, malgré le fait qu’ils se sentent bien – le nouveau virus peut être le plus dangereux car, il semble, il peut parfois ne provoquer aucun symptôme.

Le monde a réagi avec une rapidité et une mobilisation des ressources sans précédent. Le nouveau virus a été identifié très rapidement. Son génome a été séquencé par des scientifiques chinois et partagé dans le monde entier en quelques semaines. La communauté scientifique mondiale a partagé des données génomiques et cliniques à des taux sans précédent. Les travaux sur un vaccin sont bien avancés. Le gouvernement chinois a adopté des mesures de confinement dramatiques et l’Organisation mondiale de la santé a déclaré une urgence de portée internationale. Tout cela s’est produit en une fraction du temps qu’il a fallu pour identifier le H5N1 en 1997. Et pourtant, l’épidémie continue de se propager.

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Published by micasaijen

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